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Qué es la autofagia. Ayunos, mTOR, AMPK y cómo activarla

Basado en evidencia científica

Si alguna vez habéis hecho una limpieza general en casa, especialmente en la cocina, vais a entender muy bien qué es la autofagia.

Pongamos por ejemplo que descubrís que en la cocina hay alimentos estropeados o botes caducados y decidís que hay que hacer una limpieza general.

Empezáis revisando la nevera, donde veis alimentos que se han estropeado, que estaban al fondo olvidados en un rincón y los sacáis y los tiráis porque ya no los podéis consumir.

Revisando los armarios vais viendo lo mismo: alimentos defectuosos, botes caducados, alimentos que estaban olvidados y resulta que están en perfecto estado… y empezáis a sacarlo todo para tener en el primer plano lo que resulta útil y eliminar todo lo demás.

Bueno, pues esto es la autofagia. La autofagia es un proceso innato y natural de reciclaje de nuestro organismo que sirve para limpiar todo lo que ya no sirve y aprovechar aquello que todavía es útil para generar nuevos componentes y así potenciar nuestra salud y ayudarnos a combatir determinadas enfermedades.

El objeto fundamental de la autofagia sería la supervivencia y sin ella no seríamos capaces de sobrevivir más allá de período de ayuno del neonato. Es un proceso ubicuo, presente en la mayoría de las células, y necesario para la vida.

La autofagia es una historia de reciclaje y dos Premios Nobel

La autofagia es un mecanismo innato de supervivencia basado en el reciclaje para eliminar aquello que ya no sirve a nuestro organismo y aprovechar lo que todavía sí para fabricar nuevos componentes.

Autofagia significa literalmente “comerse a uno mismo” y el término procede del griego.

La autofagia es un tema de actualidad en la comunidad científica y objeto de numerosos estudios buscando ahondar en los mecanismos subyacentes a este proceso, a su relación con la salud y a su uso como herramienta terapéutica en diversas enfermedades.

Es tan importante que en el año 2016 mereció el Premio Nobel de Medicina al biólogo japonés Yoshinori Ohsumi por describir sus mecanismos básicos.

Pero en esta historia de la autofagia hay otro Premio Nobel, el recibido en 1974  por Christian de Duve por describir el principal componente celular implicado en la autofagia, el lisosoma, esa especie de lavadora de reciclaje natural que lleva a cabo el proceso.

Fue el propio Christian de Duve quien bautizó este sistema de depuración con el término de autofagia.

Qué es la autofagia

La autofagia es un proceso innato de limpieza y reciclaje del organismo que sirve para eliminar todo aquello que ya no sirve y aprovechar lo que todavía es útil para así generar nuevos componentes de nuestro cuerpo.

Es posible ver al microscopio la autofagia.

Con un microscopio óptico sencillo podemos saber que una célula está en autofagia porque aparecen “vacuolas», algo así como bolas en el citoplasma de las células, que se corresponden con los  lisosomas, esas lavadoras en miniatura.

Al microscopio electrónico se ve todo este proceso con mucho más detalle (y es precioso, por cierto):

  • Se inicia con la formación de una cubierta alrededor del material que hay que digerir o chatarra: : es el llamado «fagosoma«.
  • En este momento se une al fagosoma un lisosoma, el orgánulo encargado de digerir la chatarra, vertiendo todas las enzimas o herramientas encargadas de ello. De esta manera se rompen todos los componentes de la chatarra y quedan reducidos a sus partes fundamentales.
  • Estos fragmentos se liberan al citoplasma, a ese espacio que baña el interior de la célula, donde podrán ser utilizados en el reciclaje y la síntesis de nuevos componentes celulares.

autofagia mtor

Todavía queda mucho por descubrir, pues no se conocen algunos de los mecanismos últimos de regulación, pero lo que se ha visto es que se pueden digerir desde pequeños fragmentos celulares hasta células completas envejecidas, dañadas o incluso infectadas por bacterias o virus, ayudándonos a eliminar esos elementos patógenos del organismo.

Beneficios de la autofagia

Limpieza

La autofagia es un proceso de limpieza por el que se reducen los daños del estrés metabólico de la célula, se eliminan células dañadas o fragmentos celulares alterados y se favorece la regeneración celular.

A través de este mecanismo el organismo será capaz de eliminar residuos celulares del metabolismo y que pueden terminar generando enfermedades como el Alzheimer o el Parkinson, células aberrantes o incluso tumorales.

Por estas razones la autofagia tiene un efecto muy positivo sobre la longevidad y el anti-envejecimiento.

Reciclaje

La autofagia nos proporciona sustratos necesarios para nuestro metabolismo en momentos de restricción de alimentos o cuando el gasto aumente como puede ser durante el ejercicio intenso.

Desintoxicación

A través de la autofagia podemos promocionar la expresión de genes dirigidos a la eliminación no solo de residuos celulares, sino también de tóxicos derivados de la exposición diaria en el medio, a la toma de medicamentos, al uso de plásticos con disruptores hormonales…

Defensa

La autofagia nos ayuda a defendernos de infecciones ya que, como hemos visto antes, favorece la eliminación de células infectadas.

Inmunomodulación

La autofagia tiene un efecto inmunomodulador de tal manera que activa la liberación de anticuerpos y de determinadas células como natural killers y al mismo tiempo ha demostrado disminuir la producción de autoanticuerpos en patologías como el hipotiroidismo de Hashimoto, la artritis reumatoide o la esclerosis múltiple.

Resistencia a la insulina

Por otro lado, la autofagia mejora la resistencia a la insulina, protegiendo así al páncreas del agotamiento y previniendo el desarrollo de diabetes mellitus.

Neuroprotección

Muchas de las patologías neurodegenerativas están relacionadas con el acúmulo de depósitos proteicos como en la enfermedad de Huntington, donde se acumulan fragmentos de la proteína huntingtina; el Parkinson, con acúmulos de cuerpos de Lewy; el Alzheimer con acúmulos de beta-amiloide… la autofagia protege al cerebro de todas las proteínas aberrantes derivadas del metabolismo diario favoreciendo su retirada y reciclaje.

Incluso se ha relacionado la autofagia con una mejora de enfermedades mentales como la depresión, el trastorno bipolar o los trastornos obsesivos.

Anti-cáncer

Y además parece que la autofagia ayuda a protegernos contra el cáncer, aunque este es un tema todavía en investigación y algo controvertido.

Se ha visto cómo en unos tipos de cáncer la autofagia ayuda al paciente en la recuperación, mientras que en otros, especialmente en aquellos más agresivos y en casos de metástasis, puede hacer al tumor más resistente al tratamiento y favorecer la proliferación celular. Queda todavía mucho que aprender en este sentido.

Más allá de  todos estos intereses en el ámbito médico y científico la autofagia está despertando mucha curiosidad en el público en general y es debido a que la autofagia favorecida por el ayuno se ha mostrado muy beneficiosa en dietas de control de peso. Además de ayudar de regular el peso y a adelgazar, la autofagia ha demostrado ayudar en la mejora del rendimiento físico y el rendimiento intelectual y favorecer un mejor estado de ánimo.

Mejora rendimiento muscular

Una de las consecuencias del ejercicio tanto cardiovascular como anaerobio es la generación de muchos residuos acidificantes que tenemos que eliminar a través de la autofagia, aunque inicialmente esté en contraposición con el crecimiento muscular.

Además, la activación de la autofagia  activa a su vez las células satélite madre alrededor de las fibras musculares responsables de la fabricación de más fibras musculares y va a mejorar la sensibilidad a la insulina, lo cual repercutirá en la calidad de los entrenamientos.

Anti-envejecimiento

Gracias a la autofagia se mejora el funcionamiento metabólico y la flexibilidad metabólica, aumenta la masa muscular y disminuye la grasa, disminuye la predisposición al desarrollo de enfermedades neurodegenerativas, mejora el funcionamiento hormonal…

Con todo ello se pueden prevenir muchas de las patologías que aparecen consecuencia del envejecimiento, mejorando la esperanza de vida saludable.

beneficios autofagia

Cómo activar la autofagia

Autofagia y ayuno intermitente

Uno de los grandes beneficios del ayuno es que estimula la autofagia.

Ahora bien, la autofagia es un sistema de supervivencia que tiene que estar muy bien calibrado, requiere el punto de equilibrio perfecto pues tanto un defecto de autofagia como un exceso podría ser perjudicial. Tiene que haber un punto de equilibrio en nuestro organismo entre la autofagia activada y frenada.

A nivel bioquímico este control se establece mediante el balance entre una vía metabólica llamada mTOR, que es una proteína ligada al crecimiento, y una vía llamada AMP-K,  una proteína ligada a sistemas de alerta por escasez y necesidad de reservar energía y activar el reciclaje.

Activación de mTOR y AMP-K

Equilibrio entre activación e inhibición de la autofagia:

  • Cuando la vía mTOR está «on», entonces la autofagia queda inhibida. Cuando mTOR está «off», la autofagia se activa.
  • Cuando AMPK está encendida, la autofagia se activa .

Ahora, ¿qué activa una vía u otra?

La vía mTOR se activa cuando comemos: por la ingesta, por la elevación de los niveles de glucosa en sangre, por los niveles altos de insulina y por la presencia del factor de crecimiento similar a la insulina (IGF), y también -y esto es muy importante- por los niveles altos de aminoácidos. Un exceso de proteínas en la dieta estimula la vía mTOR.

No está todavía claro cuánto tiempo ha de pasar en ayunas una persona para activar la autofagia, porque no es algo que se dispara de pronto, es un proceso gradual. Todavía se está intentando dilucidar cuál es el momento de ayuno óptimo para activar la autofagia.

Parece que cuando prolongamos el ayuno fisiológico del sueño saltándonos la cena o el desayuno del día siguiente, y pasando en torno a 12-14 horas en ayunas, entonces activamos la autofagia.

Lo mejor, como siempre, es personalizar las recomendaciones a las necesidades y características de cada uno, según su naturaleza sus circunstancias particulares.

Autofagia y ejercicio físico

Las células activan la autofagia cuando están en déficit de energía o sienten que pronto va a tener una gran demanda energética. Para determinar si estamos ante un déficit energético, las células utilizan el ratio ATP/AMP.

Con el ejercicio físico se reduce el ratio ATP/AMP, lo que activa la AMPK que hemos visto antes.

  • Cuando se activa la AMPK se produce un aumento del metabolismo oxidativo en las mitocondrias, buscando aumentar la producción de energía.
  • Y por otro lado se produce una inhibición de la mTOR, como sucedía en el ayuno intermitente, lo que activa la autofagia.

En objetivo en ambos casos es el mismo: obtener recursos energéticos.

La mayoría de los estudios sugieren que el entrenamiento de fuerza y el HIIT son los más indicados para promover la autofagia en humanos.

Hay dos factores más que pueden actuar sobre la autofagia: la vitamina D y la melatonina. Ambas activan la autofagia.

Como veis, hay distintas maneras que están a vuestro alcance para activar la autofagia: la dieta, el ayuno, la actividad física, dormir bien y tomar el sol son herramientas eficaces en la regulación de este sistema preciso de depuración y reciclaje.

La autofagia es un proceso natural de depuración y reciclaje para limpiar todo aquello que ya no es útil para nuestra salud y reconvertir los fragmentos válidos en nuevos componentes celulares que nuestro organismo podrá aprovechar para así potenciar nuestra salud y nuestro bienestar. La buena noticia es que dependiendo de la dieta y el resto de nuestros hábitos de vida podremos fomentar este maravilloso sistema de puesta a punto para sacar nuestro máximo potencial.

¿Qué te ha parecido este artículo? ¿Conocías la autofagia?

Déjanos un comentario. Gracias.

Todos los contenidos ofrecidos por El camino de Lola, tales como artículos, podcasts y videos, tienen naturaleza meramente informativa y en ningún caso constituyen servicio médico o sanitario de ningún tipo ni sustituyen la consulta con un médico especialista, por lo que no deben ser aplicados sin la aprobación previa y supervisión de un médico o profesional de la salud especializado.

Ver referencias y estudios
1 Autophagy. Kohli L. y Roth K.A. Department of Pathology, University of Alabama at Birmingham, Alabama, EEUU.
2 The molecular machinery of autophagy: unanswered questions. Klionsky D.J. Life Sciences Institute, Department of Molecular, Cellular and Developmental Biology, University of Michigan, EEUU.
3 Autophagy: cellular and molecular mechanisms. Glick D. et al. Ben May Department for Cancer Research, Gordon Center for Integrative Sciences, University of Chicago, IL, EEUU.
4 An Overview of the Molecular Mechanism of Autophagy. Yang Z. y Kilonsky D.J. Life Sciences Institute and Departments of Molecular, Cellular and Developmental Biology and Biological Chemistry, University of Michigan, EEUU.
5 Autophagy and aging: Maintaining the proteome through exercise and caloric restriction. Escobar K.A. et al. Department of Kinesiology, California State University, Long Beach, California, EEUU.
6 Autophagy and amino acid homeostasis are required for chronological longevity in Saccharomyces cerevisiae. Alvers A.L. et al. Department of Anatomy and Cell Biology, Health Science Center, University of Florida, EEUU.
7 The role of autophagy in aging: its essential part in the anti-aging mechanism of caloric restriction. Bergamini E. et al. Centro di Ricerca di Biologia e Patologia dell’Invecchiamento, Dipartimento di Patologia Sperimentale-Scuola Medica, Pisa, Italia.
8 The effect of fasting or calorie restriction on autophagy induction: A review of the literature. Bagherniya M. et al. Department of Nutrition, Faculty of Medicine, Mashhad University of Medical Sciences, Mashhad, Irán.
9 Intermittent Fasting: Is the Wait Worth the Weight? Stockman M-C et al. 1Section of Endocrinology, Diabetes and Nutrition, Boston Medical Center, Boston, MA, EEUU.
10 Short-term fasting induces profound neuronal autophagy. Allrezael M. et al. Department of Immunology and Microbial Science; The Scripps Research Institute; La Jolla, CA, EEUU.
11 Balancing mTOR Signaling and Autophagy in the Treatment of Parkinson’s Disease. Zhu Z. et al. Mr. and Mrs. Ko Chi Ming Centre for Parkinson’s Disease Research, School of Chinese Medicine, Hong Kong Baptist University, Hong Kong, China.
12 The Emerging Roles of mTORC1 in Macromanaging Autophagy. Dossou A.S. y Basu A. Department of Microbiology, Immunology and Genetics, University of North Texas Health Science Center, Fort Worth, TX, EEUU.
13 AMPK and Autophagy. Li Y. y Chen Y. College of Life Sciences, Nankai University, Tianjin, China.
14 AMPK and autophagy get connected. Hardle D.G. 1College of Life Sciences, University of Dundee, Scotland, Reino Unido.
15 Does exercise regulate autophagy in humans? A systematic review and meta-analysis.. Chen, X. et al, The Hong Kong Polytechnic University, Hung Hom, Hong Kong, China.

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32 comentarios en “Qué es la autofagia. Ayunos, mTOR, AMPK y cómo activarla”

  1. Ecelente explicación. Un poco lioso lo del mTor y AMPK peo cuando lo lea un par de veces más seguro me enteaé mejor. El tema de la autofagia es super interesante y como lo explicas tu, más aún.

    Para los temblores de manos que no es paekinson creo que el ayunno intermitente podría mejorarlo un co ¿verdad? A ver si hicieris un curso de estas caracterisiticas .
    Un abrazo!! Y gracias por toda la información que nos aportáis. Como dicen en algun comentario, si todos los médicos fueran así, habría mucha más calidad de vida en la población.

  2. Me parece clave este párrafo, para aclarar muchas cosas: «La vía mTOR se activa cuando comemos: por la ingesta, por la elevación de los niveles de glucosa en sangre, por los niveles altos de insulina y por la presencia del factor de crecimiento similar a la insulina (IGF), y también -y esto es muy importante- por los niveles altos de aminoácidos. Un exceso de proteínas en la dieta estimula la vía mTOR».
    Lo digo porque actualmente hay una auténtica oleada de recomendaciones para suprimir los hidratos de carbono (y no me refiero ya a los refinados por supuesto, sino que se recomienda quitar los completos también) en caso de cáncer, para «no alimentar a las células malignas con glucosa»… Y entonces se tiende a eliminar un alimento completo y saludable como es el cereal en grano, y a cambio se dobla o triplica el aporte proteico y las grasas buenas. ¿Por qué no se reconoce que también el exceso de proteína (sobre todo las ricas en leucina, isoleucina y valina), están promoviendo el crecimiento tumoral? Conozco ya muchos casos de pacientes que abandonan los H. de C. como si fueran la peste, y se atiborran literalmente a proteínas, pensando que son la vía de evitar la sarcopenia (esto es importante) pero también la vía para salvarse. Y me temo que no es el caso, pues una alimentación tan desequilibrada hacia la proteína no puede aportar equilibrio, es decir, salud…

  3. Ya me había informado sobre la autofafia.. muy bueno el articulo por ser claro para quién no es un técnico como yo.

  4. María José

    Tengo 85 años, mañana 86 y nunca había oído autofagia. Me encanta como te explicas y te doy las gracias

  5. Víctor Armas

    Buenos días!! Me ha parecido fantástico. Muchas gracias por explicarlo de forma tan amena. He conocido dos casos de infección celular y lo pasaron muy mal, gracias a los médicos que dieron con el diagnóstico

  6. Buenos días doctora,
    Gracias por este artículo, me ha parecido muy interesante, en la misma línea que el resto de contenidos. ¿Sabes si hay alguna forma de medirnos la actividad autofágica de una manera simple (tipo tiras reactivas..)?
    Muchas gracias!

  7. Hola,
    Por lo que entiendo, realizando a lo mejor un ayuno menos largo (14 horas por ejemplo saltando el desayuno) y luego entrenando fuerza por la tarde (sobre las 18:00h), ¿activaría la autofagia dos veces al día? (suponiendo que según mis características físicas se pudiese activar en ese periodo de tiempo y con el ejercicio de fuerza) Un dato importante que no sé si también influye, la Edad. Gracias,

  8. M. Guadalupe Rodríguez Mendez

    Gracias. Excelente información.
    Siempre trato de obtener e mejor provecho de cada artículo que nos envían.

  9. Gabriela Fernández

    SÍNDROME MERNIER- Si la autofagia protege al cerebro y ayuda a su mantenimiento, qué enfoque tiene la medicina funcional para identificar el origen de vértigo en personas que han llevado un estilo de vida saludable, qué puede ayudar, además de autofagia, ojalá nos digan cómo podemos encontrar soluciones para no vivir con esta enfermedad tan incapacitante. Gracias Isabel

    1. El camino de Lola

      Hola Pilar. Si el café es solo, técnicamente rompe el ayuno pero no el estado metabólico de ayunas. Un abrazo.

  10. Manuel Antonio Gómez Casas

    Muchas gracias al equipo por la explicación de la autofagia! Sois muy profesionales y sigo todos vuestros consejos, entre ellos aumentar la vitamina D para ayudar al ayuno intermitente, y por ello tomo el sol y me baño todos los fines de semana del año en el mar. Aquí en el sur se puede!

  11. Catalina Bejarano

    Muy interesante, había oido hablar de la autofagia e intento hacer un ayuno intermitente cada día de 12 horas retrasando el desayuno. Mi pregunta es, cuando te refieres a ejercicio quieres decir hacer ejercicio en ayunas? Gracias

  12. Lo que dice de la autofagia es extraordinario, por eso quisiera preguntarle si cree que mediante la autofagia se pudieran eliminar enfermedades víricas como el herpes genital, que según dicen los médicos se almacena en los ganglios de la columna vertebral, permanece allí como dormido y cuando se le ocurre aparece, Como ya sabe esto lo hace incurable. ¿Es posible que la autofagia se coma un virus?.

  13. Una vez reciclado todo el material inutil y aprovechado el material utilizable, ¿por donde se elimina el desecho? ¿Por la orina? ¿Por las heces?

    1. El camino de Lola

      Hola Vailet. En el artículo se explica el proceso celular que se produce cuando se activa la autofagia. Un saludo.

  14. Lola Serrano del Rio

    Muchas gracias por toda la información. Os sigo desde hace unos meses y estoy adquiriendo unos hábitos muy saludables, desde colgarme, ayunar etc. Lo explicais tan bien, que da gusto leeros y escucharos.

  15. PAULINA RASSO MASIAS

    Qué tal, Isabel!! Descubrí hace poco tus videos… buenísimos!!
    Quiero empezar con un ayuno de 16 horas y comer entre 9 am y 5 pm (8 hrs), porque por mi ritmo de trabajo me resulta más fácil. Sirve igual??
    Cariños!

    1. El camino de Lola

      Hola, Paulina: Muchísimas gracias por leernos. Contestando a tu pregunta, efectivamente no hay problema en adaptar las horas de ayuno a tus necesidades, siempre y cuando estés 16 horas ayunando. ¡A por ello!

  16. Miguel Peña Perez-Alfaro

    Gracias.
    Soy un entusiasta del ayuno y veo decenas de Vídeos vuestros y del Doctor de la Rosa también más que de otros acerca de salud.
    Llevo semanas intentando averiguar a qué horas de ayuno comienza la autofagia y tras escuchar que a los 2 días , a los 3 días, a las 16 horas… ya me queda claro gracias a vuestra web, que no se sabe con certeza. Aunque supongo que dependerá de los hábitos de la persona.

  17. jose tortosa costa

    Me ha parecido un articulo muy didáctico y con un lenguaje claro e inteligible. MUCHAS GRACIAS POR DIVULGAR SU CIENCIA.

  18. Muchas gracias por las aclaraciones sobre la autofagia, aunque sigue quedando la duda por lo que me comentáis en vuestra respuesta, sois muy amables y se denota profesionalidad y buen hacer.
    Saludos cordiales

  19. Muy buenas tardes Isabel. Quería darle la enhorabuena por esa forma tan clara que tiene de explicar la medicina. Si todos los doctores hablasen como usted seguramente muchos pacientes seguirían mejor los tratamientos.

    Muchas gracias.

  20. Eduardo Romero

    BUENAS TARDES, TENGO EL HÍGADO LEVEMENTE GRASO, LA AUTOFAGIA ME PUEDE AYUDAR O NO ??
    MIL GRACIAS POR SU AYUDA
    EDUARDO ROMERO

    1. El camino de Lola

      Hola, Eduardo. Gracias por su comentario. No puedo contestar casos particulares pues cada persona es diferente y necesito tener toda la información sobre su estado para poder dar consejos. Aisladamente, en casos de hígado graso, la autofagia ha mostrado efectos beneficiosos. En su caso, no sé si estaría indicado o no hacer un ayuno que activara la autofagia porque no sé en qué condiciones se encuentra. Lo mejor será que se ponga en manos de un profesional. Un saludo cordial.

    1. El camino de Lola

      Hola. No, no tengo un centro específico para ello. Oriento respecto al ayuno en personas concretas y voy haciendo el seguimiento desde la consulta. Saludos.

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